หนองน้ำ Myristica (Myristica swamps) ระบบนิเวศโบราณที่หายาก ตั้งอยู่ในหุบเขาลึกในป่าเขตร้อนที่เขียวชอุ่มตลอดปีของ Western Ghats ประกอบด้วยต้นไม้ที่เขียวชอุ่มตลอดปีในตระกูล Myristicaceae หนึ่งในพืชดอกที่เก่าแก่ที่สุดที่ขึ้นชื่อในเรื่องพันธุ์ไม้จันทน์เทศ

หนองน้ำยังอุดมไปด้วยความหลากหลายทางชีวภาพของพืชและสัตว์นานาชนิด ทั้งยังเป็นร่องรอยของที่อยู่อาศัยเก่าแก่ ที่สามารถให้ข้อมูลอันมีค่า เกี่ยวกับชีววิทยาวิวัฒนาการและการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศ ซึ่งนักวิทยาศาสตร์ได้ค้นพบสายพันธุ์ใหม่มาจนถึงทุกวันนี้ แม้ป่าพรุโบราณเหล่านี้มีคุณค่าทางสิ่งแวดล้อมและวัฒนธรรมมากมาย แต่ส่วนใหญ่ยังไม่เป็นที่รู้จักและยังไม่ได้สำรวจ จึงไม่มีการป้องกันใดๆ

ย้อนไปในปี 1960 มีรายงานครั้งแรกจากภูมิภาค Travancore ของรัฐ Kerala ระบุว่า พบหนองน้ำดึกดำบรรพ์ในหุบเขาที่ราบและเต็มไปด้วยป่าของเขตรักษาพันธุ์สัตว์ป่า Shendurney , Kulathupuzha และ Anchal ทางตอนใต้ของ Western Ghats ของ Kerala ประกอบด้วยพื้นที่ประมาณ 60 หย่อมรวมพื้นที่ไม่เกิน 1.5 ตารางกม.(ตร.ม. กม.) ในพื้นที่ทั้งหมด

และยังพบในเขต Uttara Kannada ของรัฐ Karnataka ประมาณ 51 หย่อม ครอบคลุมพื้นที่ 0.098 ตารางกม.นอกจากนี้ยังพบเพิ่มเติมในเขต Shimoga และ Dakshina Kannada ของ Karnataka โดยนักวิทยาศาสตร์อาวุโส T.V. Ramachandra และทีมของเขา แต่พวกเขายังไม่ได้เผยแพร่สิ่งที่ค้นพบ

Western Ghats – แหล่งความหลากหลายทางชีวภาพ และเป็นแหล่งความชื้นที่สำคัญสำหรับมรสุม
Cr.https://jlrexplore.com/gallery/photostories/western-ghats-a-biodiversity-hotspot

ไม่นานมากนัก มีรายงานอีกว่า พบหนองน้ำกระจายตัวอยู่ทางตอนเหนือสุดใน Western Ghats จากป่าศักดิ์สิทธิ์ ‘Nirankarachi Rai’ ในเมือง Bambar ตำบล Sattari taluka ของรัฐ Goa จนกระทั่งในปี 2018 นักวิจัยได้ค้นพบหนองน้ำ Myristica โบราณไกลออกไปทางเหนือใน Western Ghats ของรัฐ Maharashtra

ทั้งนี้ ในฤดูมรสุม หนองน้ำซึ่งโดยทั่วไปแล้วจะตั้งอยู่ใกล้กับลำธารสายกลาง จะถูกน้ำท่วมด้วยน้ำจืดที่ไหลทะลักเข้ามา ทำให้เกิดเป็นที่อยู่อาศัยเฉพาะของสายพันธุ์ต่างๆ แต่หนองน้ำข้างต้นโดยเฉพาะหนองน้ำ Myristica จะถูกครอบงำโดยสปีชีส์ในตระกูล Myristicaceae ตามชื่อของมัน ซึ่งปรับตัวให้เข้ากับชีวิตในสภาพแวดล้อมที่จมอยู่ใต้น้ำได้ดี โดยเปลือกที่บางชื้นและใบขนาดใหญ่ของต้นไม้ที่เขียวชอุ่มตลอดปีเหล่านี้ ช่วยให้น้ำไหลออกอย่างรวดเร็ว แต่หนองน้ำโบราณที่ยอดเยี่ยมนี้ ต้องการการอนุรักษ์อย่างเร่งด่วนจากผลกระทบจากการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศ

นับตั้งแต่การค้นพบในปี 1960 จนถึงเดือนกุมภาพันธ์ 2021 มีการศึกษาทางวิทยาศาสตร์ 58 ชิ้นเกี่ยวกับส่วนประกอบของดอกไม้และพืชพรรณของป่าพรุ Myristica พบว่ามีต้นไม้อย่างน้อย 79 ต้น พุ่มไม้ 26 พุ่มกับเถาวัลย์อีก 27 ชนิด และสมุนไพรอีก 44 ชนิด ได้รับการบันทึกจากหนองน้ำนี้ตลอดพื้นที่เฉพาะของพวกมัน

โดย 23 ชนิดเป็นพันธุ์เฉพาะถิ่นของ Western Ghats ได้แก่ Syzgium travancoricum, Gymnacranthera canarica, Myristica fatua var. Magnifica และ Semecarpus Kathalekanensis นอกนั้นเป็นสายพันธุ์ทั่วไป ตามการประเมินของ IUCN Red List ในปี 1998 Gymnacranthera canarica นั้นอยู่ในกลุ่มเปราะบาง ส่วน Myristica fatua นั้นใกล้สูญพันธุ์ ซึ่งจำเป็นต้องการการปรับปรุงอย่างมาก

รากเข่ายื่นออกมาจากพื้นดิน ซึ่งช่วยให้ต้นไม้แลกเปลี่ยนก๊าซในสภาพที่มีน้ำขัง / Cr.ภาพถ่ายโดย Malhar Indulkar

รากไม้สูงของต้น Myristica ช่วยให้หายใจได้เหนือน้ำนิ่ง

พันธุ์เฉพาะถิ่นเหล่านี้ มีรากต่างจากรากไม้ใต้ดินทั่วไป เพื่อวิวัฒนาการให้อยู่ในสภาพที่มีน้ำขังของหนองน้ำ เป็นรากที่ดูแปลกประหลาดสองประเภทคือ รากรูปเข่า (Knee Roots) และรากค้ำยัน (Stilt roots) อันแรกโผล่ขึ้นมาจากพื้นดินสำหรับการแลกเปลี่ยนก๊าซ ในขณะที่อันหลังงอกจากลำต้นหลักเพื่อช่วยพยุงต้นไม้ในดินที่อ่อนนุ่มและไม่เสถียร โดยรากอากาศดังกล่าวพบได้ทั่วไปในต้นไม้ในป่าชายเลนเขตร้อน

นอกจากนั้น สัตว์กว่า 600 สายพันธุ์ตั้งแต่หนอนตัวแบนไปจนถึงสัตว์เลี้ยงลูกด้วยนมขนาดใหญ่ พบได้ในหนองน้ำ Myristica จากการศึกษาในปี 2014 บันทึกปลาน้ำจืด 14 สายพันธุ์ – สัตว์ครึ่งบกครึ่งน้ำ 56 สายพันธุ์จากหนองน้ำทางตอนใต้ของรัฐ Kerala ยังมีผีเสื้อมากกว่า 206 สายพันธุ์จาก 6 ตระกูลได้รับรายงานจากหนองน้ำในรัฐ Kerala และเนื่องจากความหนาแน่นของพันธุ์พืชที่หลากหลาย บึงน้ำจืดเหล่านี้จึงได้รับการประกาศให้เป็นที่อยู่อาศัยของผีเสื้อที่สำคัญในอินเดีย

Ramachandra จากศูนย์วิทยาศาสตร์เชิงนิเวศน์ สถาบันวิทยาศาสตร์แห่งอินเดีย (IISc) Bengaluru อธิบายว่า เนื่องจากความสามารถในการกักเก็บน้ำ
ได้ตลอดทั้งปี Myristica จึงมีบทบาทสำคัญในการรักษาน้ำในลำธารและแหล่งน้ำใต้ดิน โดยทำหน้าที่เป็น ‘ฟองน้ำ’ ในภูมิประเทศ แล้วค่อยๆ ปล่อยสู่กระแสน้ำในฤดูแล้ง ระบบนิเวศที่เปราะบางเหล่านี้จึงได้รับการอนุรักษ์ให้ศักดิ์สิทธิ์โดยคนในท้องถิ่นในสมัยก่อนอาณานิคม และในช่วงฝนตกหนักยังช่วยควบคุมระดับน้ำไม่ให้ท่วมอีกด้วย

ผลของ Gymnocranthera canarica ที่มีสีแดงสดล้อมรอบเมล็ดเมล็ด ซึ่งใช้ในท้องถิ่นเป็นลูกจันทน์เทศป่า
Cr.ภาพโดย Jagadish MR

ยิ่งกว่านั้น การศึกษาเกี่ยวกับนิเวศวิทยาของหนองน้ำ Myristica ของ Ramachandra และทีมยังพบว่า หนองน้ำเหล่านี้ยังมีศักยภาพที่จะบรรเทาผล
กระทบจากการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศได้ โดยป่าแอ่งน้ำมีชีวมวลเหนือพื้นดินและกักเก็บคาร์บอนสูงกว่าป่าที่ไม่ใช่แอ่งน้ำที่อยู่ใกล้เคียง ด้วยความสามารถในการกักเก็บคาร์บอนที่สูงกว่าป่าที่ไม่ใช่แอ่งน้ำ ระบบนิเวศเหล่านี้ “ได้ช่วยโลกอย่างเงียบๆ ในการกำจัดคาร์บอน” ท่ามกลางฉากหลังของภาวะโลกร้อน
อย่างไรก็ตาม การศึกษาที่ตีพิมพ์ในปี 2016 โดยนักวิทยาศาสตร์จากศูนย์การศึกษาวิทยาศาสตร์ Centre for Earth และสถาบันวิจัย Agharkar (ARI) ในเมือง Pune ของอินเดีย ได้ตรวจสอบผลกระทบของการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศของระบบนิเวศของหนองน้ำ Myristica ภายใต้สองสถานการณ์ ต่อการกระจายพันธุ์ Myristicaceae 5 สายพันธุ์ในปี 2050 – 2080 ระบุว่า Gymnocranthera canarica และ Myristica fatua จะได้รับผลกระทบจากพื้นที่ที่อยู่อาศัยที่เหมาะสมโดยรวมลดลงอย่างรวดเร็ว ภายใต้สถานการณ์ทางเศรษฐกิจและการเติบโตของประชากร

นักอนุรักษ์ยังมีความกังวลเกี่ยวกับผลกระทบของรูปแบบปริมาณน้ำฝนที่ไม่แน่นอนและสูง ต่อการงอกใหม่ของสายพันธุ์แอ่งน้ำ ในขณะที่น้ำท่วมอาจส่งผลให้ต้นกล้าและเมล็ดพืชถูกถอนรากถอนโคนและชะล้างออกไป ในทางกลับกัน หากแอ่งน้ำแห้งอาจส่งผลให้ต้นกล้าตายสูงขึ้น

Cr.https://sustain.round.glass/habitat/myristica-swamp/

นอกเหนือจากองค์ประกอบทางธรรมชาติที่ส่งผลกระทบต่อหนองน้ำจืดท่ามกลางการเปลี่ยนแปลงของสภาพอากาศแล้ว การศึกษายังเผยให้เห็นว่า พื้นที่หนองน้ำที่เหมาะสมส่วนใหญ่อยู่นอกเครือข่ายพื้นที่คุ้มครอง และมีความเสี่ยงสูงต่อการแสวงประโยชน์จากมนุษย์ ที่อาจสร้างความเสียหายอย่างรุนแรง
ต่อแหล่งที่อยู่อาศัยที่มีลักษณะเฉพาะเหล่านี้ ซึ่งนักวิทยาศาสตร์เห็นพ้องกันว่าระบบนิเวศ Myristica ที่ละเอียดอ่อนและกระจัดกระจาย กำลังเผชิญกับภัยคุกคามหลายประการและต้องการความพยายามในการอนุรักษ์อย่างเร่งด่วน

จากผลการศึกษาดังกล่าว Ramachandra และทีมของเขา จึงแนะนำให้สร้างแรงจูงใจให้กับเกษตรกรและชาวป่าอื่น ๆ ของ Western Ghats ในรูปแบบของ ” คาร์บอนเครดิต ” (Carbon credit) สำหรับบทบาทในการส่งเสริมและปกป้องพืชต้นน้ำ โปรแกรมดังกล่าวจะช่วยยกระดับการดำรงชีวิตของพวกเขาในขณะเดียวกันก็กอบกู้ผืนป่าโบราณเหล่านี้ไว้ด้วย

(การศึกษาในปี 2016 โดยนักวิทยาศาสตร์ของ ARI ที่ตีพิมพ์ในวารสาร Quaternary International ยังอธิบายถึงการค้นพบฟอสซิลพืชของหนองน้ำ Myristica โบราณจากชายฝั่ง Konkan ที่มีอายุประมาณ 44,000 ปี ซึ่งให้ความกระจ่างแก่พืชพันธุ์ที่เขียวชอุ่มตลอดชายฝั่ง Konkan ผลการศึกษาสรุปได้ว่า Konkan สูญเสียพื้นที่ป่าดิบชื้นเนื่องจากการเปลี่ยนแปลงของรูปแบบมรสุม)